航天飞机瞬间爆炸女教师从万人之中胜出却只在空中遨游了73秒

1986年1月28日清晨,美国肯尼迪航天中心,无线电波传来挑战者号航天飞机与控制中心的对话声,三、二、一……倒计时开始,“明白,准备发射!”这时,在距离发射现场6.4km的看台上,聚集了1000多名观众和7名宇航员的家属,他们正在紧张地等待航天飞机升空的一刻。

只见,航天飞机点火后迅速上升,以每秒677米的高速直插云霄。一秒、两秒、三秒,当挑战者号升空73秒,飞行到16600米高空时,机身突然闪出一团火光,外挂燃料舱凌空爆炸,巨大的浓烟和火团成“丫”字形向外扩散,航天飞机瞬间变成了碎片。看台上所有观众和宇航员的家属亲眼目睹了这场灾难,挑战者号失事了!

这一晴天霹雳对美国的太空计划无疑是一个致命的打击,这是美国航天飞机的第25次飞行,对于美国航空航天局来说,这一年标志着太空时代开始后最重要的一年。在这一年里,“哈雷”彗星被观测,“哈勃”太空望远镜准备送入地球轨道,航天飞机被安排了不少于15次的飞行计划。

挑战者号航天飞机发生爆炸后,它的残骸的在发射场东南方30公里处散落了1小时之久,价值12亿美元的航天飞机顷刻化为乌有,7名宇航员也全部遇难。

宇航员之一,来自新罕布什尔州康科德中学的女教师克雷斯特·麦考利夫是第一次参加太空飞行,她是从全美1.1万名应征教师中脱颖而出的佼佼者,作为美国第一个即将进入太空的平民,原本她将要在太空上授课,实现宇宙探索对中学生的推广。

在休斯顿约翰太空中心麦考利夫接受了4个月的太空模拟训练,她的家人们都非常赞同麦考利夫的这次太空之旅,帮助她全力照顾家中的两个孩子。1986年1月28日,就像麦考利夫向人们承诺的那样:“她将要做最远的探险旅行。”可是,令人遗憾的是灾难发生了,这天早上,当每个地方学校的孩子都凝视着天空,这位勇敢的女教师却只在空中遨游了73秒。

搜寻挑战者号残骸的工作,一共花去了7个月的时间,麦考利夫关于太空探索的讲稿被发现漂浮在大西洋上。驻扎宇航员的密封舱在爆炸后的第40天才打捞上来,人们痛心地发现一部分宇航员在掉进海里的3—4分钟的过程中可能还是活着的。

以美国国防部长为首的调查委员会,在宇航员的葬礼举行后不久,公布了挑战者号失事的调查结果:价值12亿美元的航天飞机爆炸是由于固体火箭燃料助推器密封垫上的O形圈导致的,这个价值900美元,用人工合成橡胶制造的O形密封圈在低温状态下非常脆弱。发射当天肯尼迪航天中心气温过低,发射台上已经结冰,造成固定右副燃料舱的O形圈硬化。

火箭发动机在燃烧的过程,O型密封圈要及时膨胀,但此时它已经失效,火焰从火箭的插裙和U形槽之间的缝隙窜出,烧穿了外挂燃料舱,挑战者号在4万公升液氢的爆炸下,炸成了几千个碎片。

调查委员会指出,这是一次重大责任事故。对事故负有责任的,一是生产环形密封圈的锡奥科尔公司,二是美国航空航天局,使用这种劣质的密封圈,使一场完全可以避免的灾难发生了。

美国从1981年4月12日发射首个航天飞机开始,在之后的30年里共制造出5架航天飞机,先后执行了135次飞行任务,遗憾的是这5架航天飞机中便有两架不幸失事。

在挑战者号发生爆炸的17年后,哥伦比亚号航天飞机,在即将返航着陆的中途,于2003年2月1日上午9点,飞临德州上空时发生爆炸,机组人员全部丧生。于是,从2010年起美国彻底放弃了“航天飞机”计划。

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